Amina Wadud Led Prayers

Dr. Amina Wadud, a woman, recently led the Friday prayers of a group of men and women in New York. There has been a lot of discussion and criticism of her action. While I don’t want to delve into whether it was Islamic or not, I have some general thoughts about related matters.

You have probably heard about the Friday prayers in New York led by Dr.Amina Wadud. This event has started a flurry of activity among Muslims; College MSA’s are sending lists of fatwas against this “fitna” to their mailing lists, bloggers are writing about it on their weblogs, and so on.

Hijabman was there and gives us an eyewitness account. He also has links to a couple of other attendees.

One of the better posts in the blogworld making the case for a woman leading prayers was by Nevin Reda at Muslim Wakeup while Hina Azam at alt.Muslim had a good critique of that argument.

I am not going to argue for or against here, but let me make a few general comments. Hina Azam is indeed correct that the traditional methods of Islamic jurisprudence (fiqh) must be engaged to make a cogent argument. I think there hasn’t been much good work providing a vision and structure to modernist Islam in this direction. However, at the same time, limiting oneself to traditional fiqh could be too rigid and legalistic. There are some interesting issues in this discussion and I might return to it when I review Dr. Fazlur Rahman’s book ‘Islam’.

Among the arguments I have read against a woman leading prayers is that Islam gave women rights 1400 years ago. This is not strictly true, at least not in the sense we understand women’s rights today. Islam did set some basic parameters especially in the context of 7th century Arabia, but the rest of the progress is up to us. As I have written before, I do not think that Islam, as a practical matter i.e. as practiced by actual Muslims, was ever perfect or even can be perfect, but we as human beings have made some progress in minority rights, women rights, etc. and the practice of Islam would (and should) improve with these developments. The rigid idea that Islamic practice, whether women’s rights, slavery or other issues, was fixed in the 7th century (Salafi idea) or the 10th century (traditionalism) is really quite problematic. This obviously does not mean that we discard everything from the Quran, Hadith (narrations of Prophet Muhammad) or even fiqh. But we do need some fresh perspective. Again, this is something Fazlur Rahman discusses in his book.

A common refrain (shades of Larry Summers?) of some Muslims is that men and women are different. While it is true that gender has a genetic basis, there is a strong social aspect to gender conditioning as well. Plus should we generalize to all men and women? Am I a “girly man” for spending time with and taking care of my daughter? How much should the alleged differences between men and women determine the difference in social responsibilities or legal rights? The concept sounds somewhat like “separate but equal,” which is a great way to discriminate against any group.

I have also heard that this act won’t help Muslim women’s rights, which is true as far as that goes. The act of a woman leading mixed prayers is more symbolic than anything else. Symbolism has its uses and benefits but its impact is also at times blown out of proportion. A related criticism is that this was a media stunt. I am not familiar with any of the organizers, other than from reading Muslim Wakeup once in a while. So I can’t say anything about their motives. But media and publicity are absolutely necessary for symbolic acts like this. After all, it’s the media that made this an event everyone knows about.

پاکستانی پاسپورٹ میں مذہب واپس

اکتوبر میں جب پاکستانی پاسپورٹ بین الاقوامی معیار پر تبدیل کیا گیا تو اس میں سے مذہب کا خانہ نکال دیا گیا۔ اس پر پاکستان کی مذہبی جماعتوں کو تکلیف ہوئی۔ انہوں نے اس قدم کے خلاف انتہائی نامعقول دلائل دیئے اور احتجاج کیا۔ اب کچھ دن پہلے حکومت نے سر جھکا دیا اور مذہب کا خانہ پاسپورٹ میں واپس ڈال دیا۔

جیسا کہ میں نے پہلے لکھا تھا اکتوبر میں جب پاکستانی پاسپورٹ بین الاقوامی معیار پر تبدیل کیا گیا تو اس میں سے مذہب کا خانہ نکال دیا گیا۔ اس پر پاکستان کی مذہبی جماعتوں کو تکلیف ہوئی۔ انہوں نے اس قدم کے خلاف انتہائی نامعقول دلائل دیئے اور احتجاج کیا۔ اب کچھ دن پہلے حکومت نے سر جھکا دیا اور مذہب کا خانہ پاسپورٹ میں واپس ڈال دیا۔

پاکستان کی حکومت نے نئے کمپیوٹرائزڈ اور مشین سے پڑھے جانے والے پاسپورٹ میں مذہب کا خانہ شامل کرنے کا اعلان کیا ہے۔

[…] اس مسئلے پر دینی جماعتیں گزشتہ ایک برس سے شدید احتجاج کر رہی تھیں اور ان کی حالیہ حکومت مخالف مہم میں پاسپورٹ کے خانے کے مسئلے کو مرکزیت حاصل تھی۔ دینی جماعتیں نئے پاسپورٹ میں مذہب کے خانے کے نہ ہونے کو امریکی دباؤ کا نتیجہ قرار دیتی آئی ہیں۔

تاہم وزیر اطلاعات کا کہنا تھا کہ سابق وزیر اعظم ظفراللہ جمالی کے دورِ حکومت میں نئے پاسپورٹ جاری کرنے کا فیصلہ کیا گیا تھا اور اسی دوران مذہب کا خانہ ’نظرانداز‘ ہو گیا تھا۔

[…] انھوں نے یہ ماننے سے انکار کیا کہ یہ فیصلہ دینی جماعتوں کے دباؤ پر کیا گیا ہے۔ وفاقی وزیر کے مطابق یہ ایک عوامی مطالبہ تھا جو پورا کر دیا گیا۔

کیا حکومت پاکستان کوئی فیصلہ سوچ سمجھ کر نہیں کر سکتی؟ اور اگر اب پوری کابینہ مذہب کا خانہ واپس لانے پر متفق تھی تو اسے نکالنے کا فیصلہ کس نے کیا تھا؟

آخر پاسپورٹ میں مذہب کے خانے کا مقصد کیا ہے؟ مجھے تو کوئی فائدہ نظر نہیں آتا۔ ہے کوئی مائی کا لعل جو اس خانے کے حق میں دلائل دے سکے؟ اور ہاں میں مذہب کے خانے کے فوائد کے لئے ہمہ تن گوش ہوں، نہ کہ یہ سننے کے لئے کہ یہ امریکہ یا احمدیوں کی اسلام یا پاکستان کے خلاف سازش تھی۔